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15 faits que vous ignoriez sur les éléphants d’Asie

J’ai eu l’occasion de travailler pendant 1 mois dans un sanctuaire protégeant ces animaux fascinants que sont les éléphants d’Asie et ce, au fin fond des forêts thaïlandaises. Suite à cette expérience, je tenais à partager une petite série de 3 articles à leur sujet de manière à ce qu’ils soient mieux connus, compris et respectés d’un point de vue touristique et de découverte. Pour lancer la saga sur les éléphants d’Asie, je vous propose un tout premier article de mise en appétit avec 15 faits que vous ignoriez sur ce pachyderme sacré !

N°1. Il ne reste que 3 000 éléphants en liberté en Thaïlande !

En effet, au Pays du Sourire, on retrouve à peu près 4 000 pachydermes en captivité contre seulement 3 000 encore à l’état sauvage, dans leur milieu naturel. Ces derniers vivent en plus ou moins grands groupes dans les jungles vierges dans le nord du pays, du côté de Chiang Mai entre autres, ainsi que dans la province de Kanchanaburi notamment. Dans certaines réserves, vous pouvez aller les voir dans leur milieu naturel et dans un respect des plus éthiques. Vous avez également la chance de peut-être croiser leur route dans d’autres parcs nationaux tels celui de Khao Sok ou de Khao Yai, même si le nombres d’éléphants d’Asie dans ces réserves reste moins élevé que dans les 2 premières régions citées.

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N° 2. L’éléphant est un des rares animaux à présenter les 3 mêmes cerveaux que l’Homme !

Avec la baleine à bosse et moins d’une demi dizaine d’autres espèces, l’éléphant présente la même structure cérébrale que l’Homme : un cerveau reptilien (dédié à l’instinct), un cerveau limbique (dédié aux émotions) et un néocortex (dédié à la cognition).

Pour vous donner une idée de comparaison, les crocodiles par exemple n’ont que le cerveau reptilien. Le chien, le chat, le cheval sont dotés du reptilien et du limbique, comme la majorité des mammifères. Mais seuls les primates supérieurs, certains cétacés et l’éléphant présentent les 3 structures distinctes, comme l’Homme.

Chez l’éléphant, le cerveau limbique est particulièrement développé. Cette partie du cerveau est maître des émotions mais également de la mémoire à long terme, d’où l’expression « avoir une mémoire d’éléphant » ! C’est aussi en partie grâce au système limbique surdéveloppé que l’éléphant est une des rares espèces animales, avec le macaque du Japon, à faire preuve d’empathie (c’est-à-dire la capacité à ressentir les émotions, les sentiments et les expériences des autres êtres vivants).

La particularité du néocortex est qu’il permet une certaine compréhension du monde dans lequel on vit. Il inclut les facultés de pensée, raisonnement, conscience et logique. Finalement, l’éléphant n’est pas si loin de nous phylogénétiquement !

N° 3. Les pieds ultra-sensibles des éléphants d’Asie captent les vibrations du sol jusqu’à 16 km à la ronde !

On s’imagine souvent que l’éléphant, avec une peau épaisse de minimum 2,5 cm à plus de 5 cm ne sont pas sensibles au toucher et aux vibrations… Et pourtant ! La plante du pied de l’éléphant est souple (vous pouvez d’ailleurs l’observer quand il marche !) et ultra-sensible. Il peut en effet ressentir les vibrations du sol jusqu’à 16 km autour de lui et s’en sert d’ailleurs comme moyen de communication, parmi les nombreux autres. Je vous laisse donc imaginer le trouble et le stress que ça leur procure de vivre en ville (à Ayutthaya par exemple) avec toutes ces stimulations à grande échelle (voitures, etc) !

De plus, leurs pieds étant pourvus d’un nombre infiniment grand de cellules sensitives réceptrices, la chaleur des routes les brûlent et cette douleur leur est très difficilement supportable… Il est donc important pour la santé d’un éléphant de vivre dans un milieu relativement naturel, comme les jungles vierges dans lesquelles il a vécu pendant des milliers d’années !

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N° 4. En parlant de chaleur brûlante… Saviez-vous que l’éléphant d’Asie peut attraper des coups de soleil ?

Contrairement à l’éléphant d’Afrique qui a quant à lui évolué de façon à pouvoir vivre en plaine et en savane, sous un soleil tapant, l’éléphant d’Asie a pour milieu naturel la jungle et a donc évolué dans un environnement lui apportant de l’ombre quasiment tout le temps. Leur peau n’a donc pas évolué pour les protéger d’un soleil de plomb, ils peuvent attraper des coups de soleil !

N° 5. Leur trompe est composée de près de 150 000 muscles, mais pas d’un seul os !

Si vous avez déjà vu un éléphant, vous avez sans doute remarqué avec quelle dextérité il utilise sa trompe. Des cas d’éléphants d’Asie sachant peindre, construire, etc ont été à plusieurs reprises mentionnés. Dans son quotidien, l’éléphant utilise sa trompe pour se socialiser, vocaliser mais également pour se nourrir. Il est habituel pour eux de prendre la nourriture dans leur trompe, de casser les bouts qu’ils n’aiment pas avec, d’utiliser un bâton par exemple en le tenant par la trompe et de frapper les feuilles de bana grass au sol ou sur leur jambe pour adoucir la nourriture… Certains vont même jusqu’à peler leurs bananes !

Ses 150 000 muscles et ses 130 kg font de la trompe de l’éléphant son organe le plus puissant en termes de force physique. C’est effectivement au niveau de la trompe, ainsi que de la tête et de la nuque qu’un éléphant pourra porter aisément jusqu’à 500 kg sans se blesser !

N° 6. Contrairement au cheval, le dos de l’éléphant est sa partie la plus fragile !

Comme dit juste ci-dessus, un éléphant d’Asie pourra porter jusqu’à 500 kg au niveau de sa tête, de sa nuque et de sa trompe (c’est d’ailleurs sur ces spots que les cornacs se placent habituellement). Contrairement à l’idée qu’on se fait en général, l’éléphant est très sensible et fragile au niveau du dos ! L’éléphant d’Asie a, en temps normal, un beau dos en arc. Vous pouvez facilement reconnaître les éléphants qui ont longtemps travaillés dans des camps de trekking, ils ont le dos aplati, droit ou cabossé, mais ils n’ont plus ce bel arc naturel.

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Quand ils travaillent dans des camps de trekking, c’est-à-dire là où on propose des balades à dos d’éléphants, ils portent une chaise en métal de minimum 50 kg avec en plus entre 1 et 4 touristes sur le dos ! Et ce, pendant plusieurs heures… Ceci ajouté aux conditions déplorables de ces camps de trekking, vous vous doutez que leur santé ne brille pas de 1 000 feux !

Plus de détail sur les camps de trekking dans cet article.

N° 7. Les éléphants aussi perdent leurs dents, et même 6 fois au cours de leur vie !

Les éléphants d’Asie possèdent 4 molaires (2 en haut et 2 en bas) qu’ils perdent 6 fois au cours de leur vie. Quand la suivante est prête et pousse un peu trop, elle fait tomber la précédente et prend sa place, comme chez nous !

Lorsqu’ils perdent leur dernière série de dents, vers l’âge de 60 ans, la nourriture devient trop sèche pour eux en dehors des périodes de mousson et ils finissent par mourir de faim, cause prinicpale de mort naturelle des éléphants en Asie du Sud Est.

N° 8. L’espérance de vie d’un éléphant d’Asie en milieu naturel est de 60 ans

Comme dit ci-dessus, vers 60 ans, ils perdent leurs dernières dents et ne savent alors plus se nourrir suffisamment et meurent donc naturellement de faim.

Par contre, dans des sanctuaires où on prend soin d’eux, l’espérance de vie augmente jusqu’à une moyenne de 80 ans ! En effet, si l’Homme s’en mêle, il peut aider l’éléphant sans dents à se nourrir convenablement, en lui préparant des repas à base de riz collant et de potiron cuit ou de mangue avec quelques vitamines. C’est un petit peu contre nature, car dans leur environnement naturel, le groupe abandonne les plus faibles pour assurer leur propre survie. Ils ne sont donc pas habitués à ce qu’un éléphant malade, aveugle ou sans dent survive… C’est pourquoi il faut être vigilant dans les sanctuaires car il y a toujours un risque que les éléphants en bonne santé décident de charger l’éléphant malade pour le mettre à mort, comme ça aurait été le cas en milieu naturel.

N° 9. La durée de gestation d’un éléphant est d’à peu près 21 mois.

Elle se situe en général entre 18 et 22 mois, avec une moyenne de plutôt 21 mois… Comme dirait la mère de Tanguy : « 2 grossesses » !

L’éléphanteau naît seul. Des jumeaux sont possibles mais souvent non viables et causant la mort de la mère au passage, mais c’est un cas qui reste extrêmement rare, certains disent même qu’il est impossible.

À terme, l’éléphanteau pèsera en moyenne 120 kg pour 90 cm au garrot. Il restera dépendant de sa mère jusqu’à ses 4-5 ans, ensuite la mère pourra avoir un autre petit, le premier restant dans le groupe jusqu’à ses 10-15 ans pour un mâle et à vie pour les femelles.

N° 10. Les défenses des éléphants peuvent atteindre 3 m et 150 kg !

Les éléphants d’Asie n’ont pas tous des défenses. Les mâles dominants en auront de grandes et imposantes qui pourront atteindre les 3 mètres et les 150 kg à leur maturité. Les mâles dominés quant à eux ne possèdent que de courtes défenses, parfois à peine visibles, ce qui est également le cas pour les femelles, qui peuvent en avoir 1, 2 ou pas du tout.

Les défenses contiennent toujours des vaisseaux sanguins et des fibres nerveuses, ce qui les rend sensibles ! Le commerce de l’ivoire est donc un véritable danger pour nos pachydermes car s’ils ne sont pas directement tués pour l’ivoire, ils sont quasiment laissés pour morts avec non seulement une douleur invraisemblable mais également un très grand risque d’infections graves qui, remontant la défense, vont aboutir là où elle se loge, c’est-à-dire juste derrière l’orbite donc très profondément dans le squelette…. En revanche, ceci concerne surtout les éléphants d’Afrique étant donné qu’ils ont de plus grandes défenses et que ceux d’Asie sont plus utilisés pour le tourisme que braconnés pour leurs défenses.

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N° 11. Un éléphant peut aspirer 10 L d’eau d’un coup avec sa trompe !

Les éléphants boivent en général entre 80 et 200 L d’eau par jour mais peuvent passer jusqu’à 3 jours sans boire du tout dans leur milieu naturel. Si vous les observez s’abreuver dans un lac ou une rivière, vous verrez qu’ils boivent en aspirant l’eau dans leur trompe pour ensuite l’amener jusqu’à leur bouche. 10 litres d’eau passent par là en une seule fois, vous vous imaginez ?

 

N° 12. Le mâle a une période annuelle appelée le musth où il est particulièrement agressif

Chaque année, pour une période variant d’un éléphant à l’autre mais tournant souvent autour des 2 mois, les mâles deviennent particulièrement agressifs, même avec les femelles parfois ! L’agressivité et la durée varient d’un éléphant à l’autre. Elle est causée par la production de phéromones stockées dans un espace à l’arrière des globes oculaires. Quand cette poche de phéromones grossit, elle vient faire pression sur les globes, ce qui provoque une douleur constante durant toute la période chez l’animal. Il y a également un phénomène de liquides qui descendent par les joues dans la région buccale. Ce liquide étant relativement acide, la sensation est à nouveau désagréable pour l’éléphant. Il devient donc beaucoup plus agressif qu’à son ordinaire !

C’est dans cette période que les mâles vont être les plus propices aux combats de domination pour mettre en place une hiérarchie de reproduction avec les femelles.

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N° 13. Il existe un papier fait à partir de crottes d’éléphants !

Et oui ! A Chiang Mai, une fabrique a entrepris de créer du papier à lettre ravissant fait à partir des crottes d’éléphants de la région ! A l’Elephant PooPoo Paper Park, vous découvrez tout le système et ses étapes et pouvez même participer à la fabrication de votre propre papier. Dans la même province, ils font du café dont les graine sont été cultivées dans du crottin d’éléphant. Il parait que ça donne une certaine saveur de vanille et que le café est à tomber … mais attention ! Le prix aussi ! Pour ce café spécial, ne comptez pas moins de 50 $ la tasse !

En fait, tout ceci est possible car l’éléphant a un système qui ne digère que 40% de ce qu’il ingère (250 kg par jour en moyenne) ce qui fait que ses excréments sont de très bons éléments pour la régénération des forêts en milieu naturel et de culture pour nous les Hommes, avec ses nombreux nutriments non digérés !

N° 14. Les éléphants n’ont pas une bonne vue

En effet, nos pachydermes ne voient plus net au-delà de 25 m devant eux déjà ! Ils ont également une vision plus adaptée dans une luminosité entre chien et loup qu’en pleine journée.

Si vous allez visiter un sanctuaire, faites bien attention à ne pas vous approcher de l’éléphant de face. Leur vision ressemble un peu à celle du cheval et ne voit quasiment pas droit devant eux mais bien sur les côtés. Lorsque vous vous approchez, signalez votre présence en arrivant de biais, jamais de face.

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N° 15. Un éléphant d’Asie qui a toujours vécu en captivité ne survivra pas dans la nature …

Enfin, pour les fervents défenseurs des animaux, j’ai une mauvaise nouvelle à vous annoncer. Il est impossible pour un éléphant élevé en captivité de survivre si on le remettait en milieu naturel, sans l’Homme.

Déjà parce qu’il n’a pas pu apprendre la “mémoire familiale”, c’est-à-dire ce que se transmettent les troupeaux de génération et génération, comme par exemple ce qu’ils peuvent ou non manger, comment les manger, où trouver à boire, les routes de migration, etc.

Mais également parce qu’il ne se rendrait pas compte du danger avec l’Homme. Il descendrait probablement dans les plaines et les vallées pour se nourrir dans les récoltes, dans les villages etc. Dans ces cas-là, plus rien ne le protège d’un tir pour l’abattre …

Ça ne signifie pas qu’il faut « laisser tomber » ces 4 000 éléphants élevés en captivité en Thaïlande, mais bien que cesser tout le tourisme d’un coup et les relâcher dans la nature n’est pas la solution à la problématique …

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Et pour aller plus loin ?

Si outre ces informations diverses, vous souhaitez découvrir cet animal fascinant, je vous propose de découvrir mes autres articles sur le sujet : apprenez-en davantage sur leurs conditions de vie en captivité, dans les camps, les centres, les sanctuaires et les parcs nationaux, en découvrant les dessous cachés aux touristes ainsi que ce qu’il en est des solutions qui existent et qui peuvent être mises en place pour les rencontrer dans le respect et l’éthique.

J’ai eu une chance folle de pouvoir travailler ce mois entier au coeur de ce sanctuaire où mon quotidien était rythmé de baignades dans la rivière, de petits-déjeuners en tête-à-tête avec les montagnes, la jungle et ces pachydermes majestueux et promenades dans ces paysages somptueux accompagnés d’une famille d’éléphants … Une expérience sur certains points controversée, mais quoi qu’il en soit enrichissante, magnifique et inoubliable. Et vous, vous avez déjà eu l’occasion de les rencontrer en vrai ?

 

Sawadi Kâââ !

Louise